Astronomie Mystérieux signaux venus du fond de l'espace
- , le 13/07/2013.

Le hasard a aussi sa place dans l'astronomie. Les télescopes ne sont capables que de balayer une petite zone du ciel. Parfois, ces efforts sont récompensés. C'est le cas ici, avec une découverte réalisée par des astronomes australiens, américains, britanniques, italiens et allemands. Leur télescope installé en Australie a perçu quatre sursauts radio très courts, mais très puissants, émis à une distance d'environ 10 milliards d'années-lumière. Les signaux proviennent donc d'une galaxie non identifiée très lointaine. Dan Thornton, de l'université de Manchester, a signalé qu'un flash d'émission radio d'origine inconnue avait été détecté à l'extérieur de notre galaxie, c'était il y a six ans, mais personne n'était certain de ce que c'était, ou même si c'était réel. Ces quatre nouveaux flashs nous prouvent qu'ils sont bien réels.



En fait, les astronomes sont habitués à des signaux semblables, mais généralement, ils proviennent d'une étoile à neutrons de notre galaxie. Ils peuvent déterminer la distance sur base du retard du signal, dépendant de la fréquence radio. Selon Yael Nazé, de l'université de Liège (Belgique), l'émission est vraiment très forte, car chaque fois qu'on voit deux fois plus loin, l'éclat de l'objet céleste est quatre fois plus faible. Or, avec un tel retard, cela ne peut provenir que de l'extérieur de la galaxie, même bien au-delà.

La question la plus perturbante demeure : de quoi s'agit-il ? À ce stade, les astronomes ne peuvent que faire des hypothèses. Mais ces signaux sont utiles : ils permettent aux astronomes d'apprendre ce qu'il y a dans la galaxie, car l'espace traversé par le signal laisse en quelque sorte des traces sur celui-ci.

Références: Thornton et al. A Population of Fast Radio Bursts at Cosmological Distances. Science 5 July 2013: Vol. 341 no. 6141 pp. 53-56 DOI: 10.1126/science.1236789


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